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山口県屈指の観光地「秋芳洞」 ― 数万年かけて造形された、日本最大級の神秘的鍾乳洞

日本の中国地方、本州の最西端に位置する山口県に、神秘の鍾乳洞「秋芳洞(あきよしどう)」があるのをご存知でしょうか。秋芳洞は、太古の昔から長い歳月をかけてできあがった石灰岩の高原である秋吉台の地下に存在する洞窟で、日本最大級の規模を誇ります。

今回は、そんな神秘の洞窟を、実際に訪れた筆者の体験と合わせてご紹介していきましょう。

 

秋芳洞入口

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著者撮影

訪れたのは8月の半ば。この日は気温37度にもなる猛烈な暑さでした。しかし鍾乳洞の入り口に近づくにつれて、空気があっという間に冷たくなっていくのを感じました。

洞窟内と外の空気との気温差で辺りは冷たいミストが漂っており、日本の夏の暑い日にとてもおすすめできる観光スポットです。

さあ、では実際に入っていきましょう。

 

数万年前の浸食跡「長淵」

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著者撮影

岩肌の下の方がオレンジ色に変色しています。これは「長淵(ながぶち)」と呼ばれ、長さ100m、幅15m、深さ1mの地下川によってできた、数万年前の水位の跡。洞窟内は、どこもかしこもミストが漂い、非常に神秘的です。

 

石灰が織り成す自然の造形美「百枚皿」

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著者撮影

次に現れたのは、思わずその美しさに目を奪われてしまう「百枚皿」。この地形は世界的にも注目を浴びており、水に溶けた石灰成分が沈殿してできた石灰華段丘です。皿の数は500枚以上にものぼり、見ごたえ十分。

 

富士山のようにそびえ立つ「洞内富士」

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著者撮影

「洞内富士」と名の付いているとおり、まるで富士山のように裾広がりにそびえ立つ巨大な石柱。天井からのしずくが蓄積し、数万年という歳月をかけて形成されたといいます。6~7月頃はコウモリが飛び回る姿が見られるそう。

 

日本の伝統的和傘屋を連想させる「傘づくし」

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著者撮影

昔の日本の傘屋によくあった、天井から売り物の和傘をぶら下げている様に似ていることから「傘づくし」と呼ばれる鍾乳石。2cmのびるのに約250年かかるというので、太古の昔に思いを馳せずにはいられません。

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著者撮影

こちらは大黒柱。ご紹介した「洞内富士」と「傘づくし」のように石灰が蓄積してできたものですが、この大黒柱は、上からと下からの石灰が途中でつながって一本の柱のようになっています。

 

秋芳洞のシンボル「黄金柱」

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著者撮影

さらに足を進めると、高さ15mほどでしょうか、巨大な石灰柱「黄金柱(こがねばしら)」が姿を現します。秋芳洞のシンボルで、まるでヨーロッパの宮殿の柱のように美しく、時間を忘れて立ち尽くしてしまうほど感銘を受けます。

 

勇敢な王者のような横顔「巌窟王」

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著者撮影

鍾乳洞の一番奥にたどり着くと、そこに堂々と鎮座するのが、「巌窟王(がんくつおう)」と呼ばれる高さ8mの岩です。獅子か、あるいは鎧を身に付けた武士か王者のような勇ましい生き物のような岩で、「洞窟の主」という意味から「巌窟王」と名が付けられたとのこと。天井から滴り落ちる水の雫が積もって合わさり、巌窟王は形成されました。

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著者撮影

今回ご案内した秋芳洞は、所要時間往復約1時間。山口県の地下にあるなんとも神秘的な鍾乳洞は、その規模と自然の偉大さに心奪われること間違いなしです。滑りにくいスニーカーを履いて、是非一度体験してみてください。地図

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